Treårig resa avslutas i Slovakien

Finlands U18-landslag inleder i dag sitt VM som regerande världsmästare. Med i truppen som försöker upprepa den ett år äldre årskullens bragd från i fjol finns också östnyländsk färg.

För tre år sedan samlade sig en stor grupp tonåriga hockeytalanger i Vierumäki för att delta på Pohjola-lägret för unga lovande spelare som siktar på att ta sina första steg på lejonstigen mot blåvit landslagsverksamhet. I dag inleder en hop av dessa grabbar födda 1999 U18-VM i Poprad, Slovakien.

En av dessa grabbar är Lovisakillen Teemu Engberg, 17, som kommit en lång väg sen de första skridskoskären för tre år sedan.

– Då var jag blygare men under dessa år har man lärt sig känna killarna och blivit modigare och socialare, säger Engberg några timmar före flyget mot Mellaneuropa.

Modigare har han helt klart också blivit i rinken – så pass modig att U18-landslagets chefstränare Juuso Nieminen lade Engberg som en bit i sitt lagpussel. 17-åringen är en grovjobbande ytter som hittat sin plats i de nedre kedjorna, på kanten i tredje eller fjärde kedjan.

– Jag siktar på att fylla min ruta utan att börja solospela. Jag tycker jag lyckats bra med det i år, säger han.

– Jag är en spelare som jobbar hårt, är aktiv och rätt snabb på skridskorna. Helt bra grundskicklighet, men ingen artist, beskriver 17-åringen sig själv.

Benbrott

Till vardags håller Engberg hus i Helsingfors IFK:s A-juniorer men för sin ålders skull hade han också fått lira B-juniorhockey i år. I HIFK hörde han till lagets bärande krafter, men säsongen tog ändå slut i kvartsfinalskedet.

– Säsongen började knaggligt men sedan kom vi i gång. Ett par månader före jul bröt jag min handled i en landslagsmatch och tvingades vila. Men efter vilan kom jag ivrigt tillbaka igen och slutet av säsongen gick riktigt oklanderligt.

Men trots en lyckad säsong ville Engberg inte ropa hej förrän han var över bäcken.

– Jag vågade nog förvänta mig att bli uttagen till VM-truppen. Så pass ofta, nästan i varje landslagshändelse, har jag ändå varit med under dessa tre år. Och slutet av säsongen gick ändå så bra, säger LJK-produkten.

Ingen press

Finlands U18-landslag är regerande världsmästare men någon press har man inte. Av fjolårets världsmästare finns bara en handfull med – resten av guldmedaljörerna hör till U20-åldersklassen.

– Jag tror inte vi tar på oss någon större stress. Jag ser det här mera som en möjlighet än som ett framgångsmåste. Som tränaren Nieminen sade, vi har ju ännu inte vunnit någonting med det här laget. Vi kan spela utan press, säger Engberg, som heller inte låter sig störas av medieuppmärksamheten som ett finländskt hockeylandslag alltid utsätts för.

Finland spelar i samma grupp som värdnationen Slovakien, Lettland, alltid farliga juniornationen Schweiz samt hockeyns moderland Kanada. Det på förhand tuffaste motståndet anser Engberg är USA, som lirar i samma grupp som lejonens kära fiender Ryssland och Tre Kronor.

– Vi har många killar som är skickliga med pucken men styrkan är ett brett kunnande. Jag tycker vi har ett bra gäng, det gäller bara att spela bra ihop såsom finländska landslag ofta brukar göra då de når framgång, säger Engberg.

U18-VM i Slovakien 13.-23.4.

U18-lejonens matchprogram

Gruppspel:

13.04. kl. 20:30 Slovakien-Finland

15.04. kl. 16:30 Finland-Schweiz

16.04. kl. 20:30 Lettland-Finland

18.04. kl. 16:30 Finland-Kanada

De fyra bästa från två grupper avancerar till kvartsfinalerna som spelas den 20 april. Semifinalerna spelas den 22 april och medaljmatcherna den 23 april.

Finlands matcher direktsänds i Yles olika kanaler.