Pia är kvinnan som skapat en miljonbusiness

Pia Erlund började med sextusen euro och ett dilemma. Fyra år senare sysselsätter hon tjugo personer via ett företag som omsätter 3,5 miljoner euro.

Vi skriver slutet av maj 2012, och Pia Erlund har ett problem. Lite överraskande har hon sålt 250 egendesignade klädesplagg, och kläderna ska sys upp och dessutom hinna till kunderna före midsommar. Dilemmat, visar det sig, är att det inte finns en enda fabrik som kan sy sådana mängder för hand. Den industrin finns inte längre i Finland.

Och därför befinner hon sig i Tallinn. Men vi återkommer till det.

Stort eller inget alls

Butiken By Pia's i Gamla stan i Borgå är ljus och öppen. Kläder i naturfärger och av naturmaterial, mest linne, hänger på rad. Det är genomtänkt – allt ska passa in i företagets image. Golven är gamla träplankor, återanvända och importerade från Nederländerna. Det känns rustikt.

Det känns också som en butik för kunder som vet vad de är ute efter.

Få som går förbi de stora fönstren vet ändå vilken apparat som finns i bakgrunden. Det här är bara en liten del av ett företag som växt kraftigt på bara några år. Bakom konceptet står Pia Erlund, en kvinna i fyrtiosexårsåldern som kallt slog fast att det endera blir stort eller så blir det inget alls.

Och stort blev det.

Butiken är en av sex, varav den senaste är trehundra kvadratmeter stor och finns i Amsterdam. Men det är inte butikerna som är avgörande. Det är på nätet allt händer och därför finns det ett utstakat mål. By Pia's ska bli Finlands största nätbutik och dessutom en internationell framgång.

Slumpen spelar in

För drygt fyra år sedan hade Pia Erlund en liten nätbutik för livsstilsvaror av olika slag. På sidan om hade hon en blogg där hon visade upp kläderna som hon själv designade på sin fritid. Det var, säger hon, av frustration som hon tog upp pennan och började designa kläder som hon själv kunde använda.

Så en dag får hon ett samtal som ska bli avgörande. Det är Johanna Alvestad (eller "fiskarfrun" som Erlund kallar henne) som ringer. Hon har läst bloggen och vill köpa kläderna som Erlund designat.

– Fiskarfrun är känd från tv-programmet Fitnesspäiväkirjat och själv en känd bloggare. Så vi kom fram till en överenskommelse. Hon får kläderna om hon visar dem i sin blogg. Det formligen exploderade. På en vecka hade jag 250 beställningar. Och ingen som kunde tillverka kläderna.

Samtidigt slår Erlund fast att det här får bli hennes nya business. Hon säljer sin nätbutik och får sextusen euro som hon investerar i tyger. Nu uppstår dilemmat: kläderna är köpta av kunderna, men det visar sig vara svårare än tänkt att hitta någon att tillverka dem. Just den industrin är mer eller mindre utdöd i Finland.

Så det blev att tumma på principerna. Meningen hade från början varit att tillverka allt som hanverk. Från början siktade man på kvalitetstyger, naturmaterial och att produktionen ligger nära. Av tvång måste "nära" också inbegripa grannlandet Estland, och Erlund steg ombord på båten för att hitta en fabrik.

Det var i slutet av maj 2012, och kläderna skulle vara hos kunderna före midsommar. Erlund och hennes man gick igenom omkring tjugo olika ställen och försökte hantera språkmuren. Inget verkade fungera. Till sist, på sista dagen när hennes man redan sagt att de borde ge upp och acceptera att kunderna inte får sina kläder, stötte de på en fabrik som var mer eller mindre i konkurs.

– Sömmerskorna var permitterade. Och de ville inte riktigt lita på oss, för vi var okända och hade ingen kredit.

Trägen vinner

Men Erlund var envis. Fabrikschefen tog sig an jobbet och övertygade sömmerskorna att komma till jobbet igen. Kläderna blev tillverkade och kunderna fick, efter en viss väntan, sina kläder.

Efter det rullade det på fort. Företaget började genast växa, och dessutom utan investerare och lån.

– Det började med en första insats på sextusen euro. Nätbutiken och varumärket startade jag i december samma år. Fabriken i Estland har också växt med oss och har nu tio anställda. Vi anlitade dessutom en till ett år senare, och nu har vi totalt 35 sömmerskor som tillverkar By Pia's linneprodukter, säger Erlund.

Tillsammans med fiskarfrun, som till sist också blev klädmärkets modell, skapade man överraskande fort en framgångsrik profil på internet – ett varumärke som folk verkade ta till sig och som har lett till att företaget nu har 67 000 följare på Facebook och nästan lika många som prenumererar på nyhetsbrevet.

Med det sagt var det inte självklart att företaget skulle bli stort. Det var ett annat avgörande möte som fick Erlund att se potentialen. Av en slump träffade hon mentorn och företagaren Tarja Pursiainen som var intresserad av Erlunds företag. Efter ett samtal på två timmar hade Erlunds syn på företagande ställts på huvudet.

– Något hände i min hjärna och jag såg att det fanns potential att växa. Via henne har jag också fått veta mycket om stora företag och tillväxt och på det viset undvikit de värsta misstagen.

Erlund bestämde sig att slå på stort. Och lyckades. Tillväxten blev enorm, omsättningen ökade årligen med en miljon euro. 2015 låg den således på 3,5 miljoner euro, samtidigt som vinsten låg på 500 000 euro.

Nu i dagarna börjar också nästa steg: expansionen utomlands. Meningen var ursprungligen att börja i Benelux-länderna, men också här kom slumpen in. Erlund fick ett samtal från Kina där en grossist ville göra en beställning värd 300 000 euro. Nyligen bekräftades affären, och nu ser Erlund vad det hela för sig. Just den här aktören är så stor att de beskriver beställningen som en "liten första beställning". Om By Pia's var stort, så kan det bli ännu större.

Det är helt i linje med planerna, men själv är Erlund fortfarande lite förbryllad.

– Nog är det otroligt. Jag var småföretagare ända tills för fyra år sedan. Jag kunde inte riktigt tro att en tillväxtmöjlighet skulle uppenbara sig så här. Det viktiga är nu att vi inte överskrider kapaciteten.

By Pia's

Startades och ägs av Pia Erlund.

Fick nyligen en beställning på 300 000 euro från Kina.

Har tre varumärken. Har också kläder för män.

Har butiker i Nederländerna och i Finland.

Målet är att nätbutiken ska bli den största i Finland för kvinnokläder.

Inte gratis

Gratis kommer det inte. Erlund jobbar sju dagar i veckan – något som också beror på hennes entusiasm, engagemang och vilja att styra även mindre detaljer. Hon fotograferar själv det mesta som syns på sociala medier, hon uppdaterar själv företagets meddelanden på sociala medier, hon designar själv kläderna och det är hon som bestämmer hur butikerna ska se ut.

Företagets hela visuella utseende och marknadsföring är i den enda ägarens, Erlunds, händer.

Att det alls är möjligt beror på att barnen nästan är vuxna. Det här skulle aldrig ha lyckats när de var små, påpekar hon.

– Min bakgrund som småföretagare gjorde att jag visste vad jag gav mig in på. Dessutom har jag har en högra hand som hjälper mig. Och proffsfotografierna tas av en finländare i Nederländerna. Hon är stylist och har gjort en del för Elle och motsvarande stora aktörer.

Pia Erlund ser själv att speciellt en sak är avgörande i framgången: hon känner sina kunder. Som företagare inom skönhetsbranschen har hon i flera år lyssnat på kunderna och hört om allt från förhållanden till livsval. När hon så började bygga upp varumärket tog hon med sig den kunskapen.

– Man måste veta vad de gillar och vad de inte gillar och hur de tänker. Men man måste också göra en noggrann analys av hur folk beter sig när de shoppar på nätet. Målet är att bli den största finländska nätbutiken för kvinnokläder. Vi säljer redan nu en hel del utomlands.

Gillar Borgå

Även om Erlund inte själv är Borgåbo så känner hon sig som en sådan. Hon beskriver sig också som en "Borgåbowannabe". Att hon alls startade en butik här 2012 beror på att företagarföreningen bad om det. Då skulle det vara en tillfällig butik.

– Men min försäljare övertygade mig om att hon sköter om butiken om jag startar en på riktigt. Så vi gjorde det, och vi hittade dessa nya lokaler.

Också här finns planer. Tidigare har man tagit emot en grupp kvinnor som åkte buss från olika håll i Finland för att se en modeshow i affären. Nu kommer man tillsammans med kaféet Helmi att öppna ett kafé och en vinbar i butiken över sommaren.

– Tanken är att man ska stanna lite längre och dricka ett glas vin. Själva butiken passar bra in i vårt varumärke eftersom den finns här i Gamla stan.