Nieminen och U20-killarna hoppas på grym EM-yra

Borgålaget Tarmos produkt Samuli Nieminen är en viktig kugge i U20-landslaget som inleder sitt hemma-EM i Helsingfors på lördag. Bild: Vesa Moilanen

På tisdag kom det väntade beskedet. Samuli Nieminen valdes till U20-landslaget som representerar Finland i hemma-EM i Helsingfors.– Vi går in i turneringen för att vinna varje match, säger Nieminen inför lördagens premiärmatch.

Tarmofostrde Samuli Nieminen blev en av de tolv spelare som togs ut till den blåvita EM-truppen som inleder sin hemmaturnering på lördag mot traditionella basketnationen Israel. I gruppspelet möter Finland likaså traditionella toppnationerna Spanien och Frankrike. Men det motiverade manskapet bugar sig inte i onödan framför det på pappret tuffa motståndet.

– Vi går in i turneringen för att vinna varje match. Onödigt att trycka på bromsen, säger Nieminen bestämt.

Att vinna alla låter som ren utopi. Men inte i U20-landslagets öron. Laget laddade nämligen upp med bland annat två matcher på bortaplan mot regerande Europamästaren Serbien – och pressade favoriterna hårt. I det första mötet kom Finland igen efter att ha legat under med tjugo poäng och då slutsignalen tjöt stod segersiffrorna knappt i hemmalagets favör med 87–81. Finland hade gett en stormvarning.

– Fiilisen var riktigt bra. Speciellt i den första matchen hade vi en bra energi i laget. Vi bevisade att vi på en bra dag kan utmana den absoluta Europatoppen, säger Nieminen.

Efter sammanlagt tre lyckade träningsmatcher och en tuff lägerperiod kom beskedet: chefstränare Anton Mirolybov tog med forwarden Nieminen till sin slutliga EM-trupp.

– Jag kunde nog förvänta mig att bli uttagen. När killar från min spelposition föll bort ur landslagslägertruppen kände jag mig säker.

"Ett atletiskt lag som kastar bra"

201 centimeter långa Nieminen är en av åtta över två meter långa spelare i EM-truppen. Jämförelsevis hade herrlandslaget sex stycken spelare över tvåmetersgränsen i EM 2015.

Men Finlands vapen i U20-åldersklassen är inte längd och fysik. Liksom i de andra åldersklasserna satsar blåvitt på att springa snabba anfall, försvara intensivt på hela planen och att vara effektiva bakom bonusbågen.

Nieminen passar som smort i landslagets karakteristiska spelsystem: "vårt spelsätt".

– Jag spelar treans position (small forward), kastar, gör screens och jobbar aktivt utan boll. I vårt system är det viktigt att gå hårt mot korgen utan boll och på det sättet få lägen att ta avslut från. Jag tycker att vi lyckas ganska bra med det som vi kommit överens om. Vi är ett atletiskt lag som kastar bra och vi ger aldrig upp. Det märktes mot Serbien. Då vi låg under ångade vi bara på hårdare än motståndaren och det gav resultat.

Nieminen har axlat en mångsidig roll i U20-laget. Hans prestationer syns inte alltid i poängprotokollet, men från läktarplats ser man hans betydelse i defensiven. I klubblaget HBA-Märsky i herrettan spelade Nieminen också den större forwardpositionen och fick ofta brottas mot motståndarens stora spelare. Något han inte räds inför mötena med EM-turneringens fysiska motståndare.

– Nog kan jag försvara, säger han leende.

– Spelare på min position är stora ute i i Europa. Min styrka är att kunna försvara mot stora, fysiska spelare också då de kommer i närheten av korgen, berättar Nieminen och syftar på spelare på hans position som ofta rör sig i närheten av trepoängslinjen i stället för under korgen där centerpositionens spelare regerar.

Likadan stämning som i Bilbao

Finland spelar sina matcher i Helsingfors Ishall. Åskådarkapaciteten ligger på dryga 8 000. Det är bäddat för en riktig basketfest. I fjol fick Nieminen uppleva "Susijengi-yran" då 7 500 åskådare såg herrlandslaget, "Susijengi" som smeknamnet lyder, möta Frankrike i Hakametsähallen i Tammerfors. Då blev det inga spelminuter för Nieminen som något överraskande blev uttagen till truppen av tränargurun Henrik Dettmann.

– Det var en ganska grym stämning, säger Nieminen.

På tal om grym stämning, var Nieminen också i Bilbao tillsammans med omkring tiotusen finländska basketfans som såg Finland spela i sin första VM-turnering mot bland annat stjärnspäckade USA. Nieminen hoppas att basketpubliken hittar sin väg till Helsingfors för att stödja U20-laget på samma sätt.

– Hoppas det är en bra stämning där och att publiken är med och inte försiktig. Likadan stämning som i Bilbao så blir det nog bra.

Med hjälp av den sjätte spelaren, de ivriga fansen, ska Finland gå långt i hemma-EM.

– Vårt mål är att komma in bland de åtta bästa. Efter det är allt bara plus i protokollet, säger Nieminen.

Fakta

U20-EM i Helsingfors

– U20-EM spelas den 16–24 juli i Helsingfors.

– 16 lag är uppdelade i fyra grupper, alla lag avancerar till åttondelsfinal där gruppettorna möter gruppfyrorna och grupptvåorna möter grupptreorna.

– Finlands gruppspelsmatcher spelas i Helsingfors Ishall. På lördag möter Finland Israel, på söndag Spanien och på tisdag Frankrike. Finlands samtliga matcher börjar klockan 18.30.

Mer läsning