Finlands sagolika historia tecknas i Sibbo

Amerikanske Phil Mendez animerade och väsensfyllda sagovärld tar i vår klivet över från teverutan och bioduken till canvasen på Gumbostrand Konst & Form.

– Jag ville göra en utställning om Finlands natur. Det är en okänd natur som bara jag kan se, ett fantasiland som har funnits för länge sedan när jorden var ung, säger illustratören och animationskonstnären Phil Mendez som sedan fyra år tillbaka är bosatt i Helsingfors.

Det är precis det han gjort med utställningen FUN (Finnish Unknown Nature) på Gumbostrand Konst & Form. Tavlorna i galleriet tar betraktaren med på en resa i fantasins värld, till en sagoexistens som befolkas av olika djur, kryp och andra mytiska individer.

Vi träffar Phil Mendez på Gumbostrand Konst & Form tillsammans med hans fru Harriet Sundström-Mendez, och emellanåt känns det lite som att kliva in i en animerad film – inte minst då konstnären plockar fram skissboken som ligger som grund för den aktuella utställningen.

Han bläddrar bland sidorna. Boken bebos av allt från galna insekter och kreatur med märkliga egenskaper till gulliga tvättbjörnar och lufsiga hundar. En del är formade som tunna pennskisser, andra är fullfjädrade färgillustrationer med alla detaljer på plats.

FUN är en okänd natur som bara jag kan se, ett fantasiland.

De som lyser med sin frånvaro är människorna, eller åtminstone karaktärerna med uttalat mänskliga drag.

Djurfokus

Det finns en orsak till att Mendez fokuserar på djur: Det är ett sätt att slippa att en viss grupp stämplas till följd av etnicitet, politisk syn eller religion. Enligt honom är det en av orsakerna att till exempel The Walt Disney Company oftast använder djurfigurer i sina animationer.

Phil Mendez vet vad han talar om.

På 1970-talet gjorde unge han kometkarriär inom reklambranschen i New York och skapade looken bland annat för kända varumärken som Cocoa Puffs och Lucky Charms. Därefter tog den skicklige, självlärde tecknaren klivet över till västkusten och den ultimata drömfabriken i Kalifornien, Disney's studior.

GOING HOME. I FUN, Finnish Unknown Nature, skapar Phil Mendez en sagovärld på duk. – Allt jag skapar kommer från hjärtat. Jag älskar det jag gör, säger illustratören. Bild: Kristoffer Åberg

"Hur var det att jobba för Disney?" frågar jag och Phil Mendez drar i gång en av sina många historier.

– Jag minns den första dagen. Jag klev in i aulan och blev ombedd att klä av mig. Jag fick ett ländkläde att skyla mig med och blev skickad ner till källaren. Där fick jag sätta mig i ett fartyg bredvid en hel hop lika klädda personer och beordrades att greppa åran. Vi började ro men kejsaren vill åka vattenskidor så vi måste ro snabbare och snabbare, berättar han animerat med en dramatisk berättarröst och ett minspel som man känner igen från vilken tecknad film som helst.

Hantverk

Det är Mendez sätt att beskriva den tuffa takten och massproduktionen på Disney; samtidigt beskriver han de åren som den bästa skolan man kan tänka sig.

– Jag lärde mig hantverket, jag lärde mig allt om färgsättning och om hur man gör animationer.

Senare drog han i väg, grundade en egen animationsstudio och på den vägen är det. Mendez har bland annat gjort de animerade NBC-serierna Kissyfur (namnet kommer från hans son Christopher som hade tappat en tand och läspade) och Foofur.

Mendez har även designat karaktärerna MGM:s tecknade version av Tom Sawyer och skapat storyboarden Hanna-Barberas långfilm Heidi. Utöver det har han designat stora inomhustemaparker i USA, till exempel Monster Plantation i delstaten Georgia, samt skrivit boken The Black Snowman som har sålts i över två miljoner exemplar.

Jag lärde mig hantverket, jag lärde mig allt om färgsättning och om hur man gör animationer.

Dramatisk ådra

Phil Mendez är en boren storyteller med ett välutvecklat sinne för dramatik, och med ens känns hans fantastiska version av Finlands urhistoria som fullt plausibel. Ni vet den som börjar med "det var en gång" och som handlar om tiden då den store Jukka, The Great Jukka Do, skrev ner berättelserna om Finlands okända natur och individerna som bodde här.

– FUN är djurens värld. Ifall ni inte visste det så beror en dålig svamphöst på att tryffeljägarna har nosat upp alla svampar med sina trynen och ätit upp dem, berättar Mendez.

FUN är också ett sätt att försöka väcka folk till insikt, att få dem att gå ut i naturen och uppleva världen i stället för att fjärma sig från den. Abundance heter Mendez tolkning av moder natur som har allting att erbjuda – om man bara är beredd att ge henne en chans.

– Naturens skönhet skiftar hela tiden och är en utmaning för konstnärer att fånga. Naturen är lite som en vacker kvinna som byter klänning och skepnad varje kvarttimme.

FUN är djurens värld.

Skönhet av olika slag

I FUN är skönheten inte bräcklig även om den har antagit formen av en "ämbar-fjäril", en fjäril som fladdrar uppåt mot skyarna med en spann hängande från sig.

– Hon lägger den på marken, kollar vilket kreatur som kryper in i hinken och bjuder på en åktur i luften där passageraren får se naturens hela skönhet från luften. Skönheten är förgänglig men den som sitter i hinken har minnet av allt det vackra kvar inom sig.

Phil Mendez upphör inte att förundras över det finländska samhället och människorna som är så annorlunda funtade jämfört med amerikanerna. Till exempel den karska, ordknappa finländska mannen har i hans händer formats till något av en stereotyp med obefintligt minspel och alltid lika mörk röst.

Han är också tacksam, speciellt gentemot den lokala läkarkåren.

– Jag har Finland att tacka för mitt liv, min familj och min karriär, säger han och hänvisar till det som läkarna i USA diagnostiserade som influensa men som i Finland konstaterades vara en stroke.

GILLAR. Sedan fyra år tillbaka är Phil Mendez bosatt i Finland tillsammans med sin fru Harriet Sundström-Mendez. Patriotism Starts Small heter tavlan. Bild: Kristoffer Åberg

Slumpen

Att Phil Mendez nu ställer ut på Gumbostrand Konst & Form är egentligen en slump. Han hade tecknat ett namnsdagskort åt sin fru som visade det för Charlotta Björkendahl, konstcentrets tidigare ledare. Hon blev intresserad direkt och fråga om han kunde tänka sig att göra en utställningshelhet.

– Det var jag och började skissa. Själva tavlorna målade jag på ett halvår, berättar Mendez.

FANTASI. I Phil Mendez forna Finland bor endast djur. I The first tattoo är det en tvättbjörn som får sina första svansränder. Bild: Kristoffer Åberg

Så är han också van vid att jobba snabbt. För att få en animerad figur att röra på sig på film i en enda minut måste man göra 770 versioner av den. Två figurer i aktion betyder dubbelt så många skisser.

– När vi kom till Gumbostrand för första gången för en månad sedan hade jag med mig 27 verk och sa till Pia Maria (Montonen som driver centret sedan årsskiftet red.anm.) att resten kommer snart, att det är ju en hel månad kvar till öppningen.

"Var ska vi lägga alla tavlor? Vi har inte plats för så många!" var Montonens reaktion och det hela resulterade i att hon skapade ett nytt utställningsutrymme – en så kallad backstage – bakom en dörr längst bort i lokalen.

Kramigt kryp

Där kan man till exempel i verket Walking your Human träffa på en sympatisk björn från FUN-tiden, en nalle som är ute och rastar sin människa i ett koppel, och i The Lovely Hug Bug råka på en kramgod karaktär som personifierar vänligheten så typisk för Phil Mendez forna Finland.

– Det är en kärleksfull, heltokig liten typ som formligen grabbar tag i en med sin kramiga utstrålning, säger han och hänvisar till kramkrypets klåfingriga händer.

Alla sagolika illustrationer som Phil Mendez överförts på duk är inte så filosofiska eller som han själv säger: varje skog måste ju ha en björn som med djup röst frågar "kan jag hjälpa dig med något?" och som sedan fixar det som behövs.

Nu väntar vi på att någon filmmogul nappar på chansen och skapar det animerade äventyret som berättar om vårt ursprung i Phill Mendez fantastiska skapelse. Åtminstone jag skulle gärna se FUN som i filmen om Finlands okända natur.