Finaldrömmen förvandlades till besvikelse

Samuli Nieminen i farten i U20-EM i Helsingfors. Bild: Roni Rekomaa

Samuli Nieminen fick vara med om en grym basketfest tillsammans med Finlands U20-landslag i EM-turneringen i Helsingfors. Trots bland annat en skrällseger mot turneringssegraren Spanien blev Finlands öde att bli degraderat till B-divisionen.

Den direkt avgörande matchen mellan Finland och Frankrike står 39–39 i mitten av den tredje quartern. Finlands U20-basketlandslag som inledde turneringen med fantastiska segrar över regerande EM-tvåan Spanien och just Frankrike, EM-fyra från i fjol, kämpar om att bevara sin plats i A-divisionens EM i Helsingfors Ishall. Det är för första gången som U20-landslaget spelar på den absoluta Europatoppen.

Sedan mörknar det.

Frankrike sänker tolv raka poäng. Finland återhämtar sig aldrig och lagets öde blir att säga tack och adjö åt en fortsättning på EM-sagan.

Då slutsignalen ljuder står siffrorna 74–60 i Frankrikes favör. De finländska spelarna tackar publiken och lämnar parkettgolvet framför tvåtusen åskådare med hängande huvuden. Bland de besvikna spelarna finns också Borgåbördiga Samuli Nieminen.

Efter ett kort lagmöte i omklädningsrummet stiger några spelare ut i intervjuzonen. Chefstränaren Anton Mirolybov torkar sina ögon då han går mot tv-kamerorna för att intervjuas. Tarmoprodukten Nieminen försöker beskriva stämningen efter den ödesdigra förlusten.

– Nå. Ja. Inte vet jag riktigt. Det känns riktigt dåligt, börjar han och skakar på huvudet.

Finland kom tvåa i sin grupp men sedan blev det stopp i åttondelen mot Litauen, förlust mot Slovenien i placeringsmatchen som kunde ha säkrat en EM-plats för nästa sommar och så en dödsstöt mot Frankrike.

– När vi slog Frankrike och Spanien i gruppspelet kändes det som om vi kunde gå ända till final. Jag vet inte riktigt vad som hände då vi plötsligt sjönk från den nivå som vi var på, säger Nieminen.

Finlands öde blev en sunkig skottprocent.

– Det var detsamma som mot Slovenien: vi var inte tillräckligt tuffa. Frankrike fick lyfta lätta korgar då våra killar inte klarade sig mot motståndaren under korgen. Inget bort av fransmännen heller, de sänkte tuffa kast och spelade bra.

– Då motståndaren ger den första stöten och vi inte är redo blir vi tvungna att ta svårare avslut. Då man inte lyckas överlista sin försvarare man-mot-man sjunker skottprocenten, förklarar Nieminen.

"Spelade ganska varierande"

Nieminen själv fick spela snudd på elva minuter per match i medeltal. Han presterade starkt i försvarszonen och hörde också till lagets skarpaste trepoängsskyttar. 19-åringen fyllde sin ruta alla gånger, men var inte helt nöjd med sin insats.

– Jag spelade ganska varierande. Mot Slovenien spelade jag bra men mot Frankrike gick det inte lika bra. Det är svårt att komma in i matchen om det inte finns en bra matchup för min spelarroll, säger Nieminen.

Mot Slovenien var Nieminen felfri från trepoängslinjen och han satte totalt åtta poäng och roffade åt sig tre returer på sina elva minuter. Nieminen noterades för poäng i varje match och hans returspel framför allt i offensiva zonen var anmärkningsvärt.

Finlands öde blev att spela jumbofinal – trots att laget vunnit två av sina sex matcher. På söndag snyggade Nieminen och U20-herrarna till sitt facit då man slog Ungern med klara siffror: 91–70. Nieminen noterades för turneringens nästhögsta speltid och hans statistikrad visade tre poäng, tre returer och tre assists.

Slog Europamästaren

Besvikelsen var påtaglig efter den avgörande förlusten mot Frankrike men Nieminen orkade ändå hitta de positiva faktorerna i den historiska EM-turneringen.

– Senare blickar man säkert nöjd bakåt på de här matcherna. Speciellt på segrarna över de tuffa basketnationerna Frankrike och Spanien. Men just nu är det ganska svårt att hitta något positivt.

Turneringens höjdpunkt: den olidligt spännande förlängningssegern mot blivande Europamästarna Spanien med 91–90 framför 5 000 åskådare, kan och bör klassas som en av hela turneringens bästa matcher. Den långa stående ovationen efter matchen och publiksiffran, uppemot 7 000, i gruppspelsmatchen mot Frankrike är något som Nieminen värdesätter högt.

– Stämningen uppfyllde mina förväntningar. Helt otroliga fans, annat kan man inte säga. Förstås sjunker publiksiffran då spelet inte är så underhållande och då vi får på käften men fansen stöd var väldigt fint, ett stort tack till dem, säger Nieminen.

Nu får Nieminen ladda sina batterier i några veckor. Om en månad bär det av till Stephen F. Austin-universitetet i Texas, USA, där han hoppas slå igenom – både i skolans basketlag och i skolbänken.

Mer läsning